219 nouvelles exoplanètes découvertes, dont 10 dans la zone habitable de leur étoile - 20 Juin 2017

 

Les chercheurs de la NASA ont annoncé lundi la découverte de 219 nouveaux objets au-delà de notre système solaire. Selon le rapport, 10 de ces mondes peuvent être rocheux, de la taille de la Terre et habitables.

 

Kepler est une vraie fouine et grâce à lui, notre carnet d’adresses cosmiques est plus que jamais fourni. Lors d’une conférence de presse retransmise en direct ce lundi à 17h, les équipes en charge du télescope Kepler ont annoncé la découverte de 219 nouvelles exoplanètes dont une cinquantaine présentent des dimensions comparables à la Terre et parmi elles, une dizaine seraient situées dans la zone dite « habitable » de leur étoile, c’est à dire orbitant à une distance permettant à de l’eau liquide de subsister sur la planète. Et qui dit eau, dit vie potentielle.

 

Au total, 4.034 exoplanètes ont été détectées par Kepler.

 

« Ce catalogue minutieux est le fondement scientifique qui permettra de répondre directement à l’une des questions les plus brûlantes en astronomie consistant à déterminer le nombre de planètes sœurs de la Terre dans la galaxie », a expliqué Susan Thompson, de l’équipe Kepler et de l’Institut SETI dédié à la recherche d’une intelligence extra-terrestre.

 

Ces nouvelles découvertes se basent notamment sur les quatre premières années d’observations de Kepler, de mars 2009 à mai 2013, durant lesquelles le télescope aura sondé près de 145 000 étoiles de la taille de notre soleil dans une petite partie du ciel nocturne, près de la constellation du Cygne.

 

Ces nouvelles exoplanètes ont par ailleurs été découvertes par la méthode des transits, notent les chercheurs, c’est à dire par la détection d’une baisse infime de luminosité consécutive au passage d’un corps devant une étoile.

 

Parmi ces nouvelles planètes une cinquantaine semble être de type rocheuse, comme la Terre, le reste de cette nouvelle portée étant pour la plupart des planètes gazeuses dont la taille avoisine celle de Neptune, probablement les plus nombreux dans l’univers.

 

Ces dernières découvertes ont été annoncées à la presse en marge de la conférence « Fourth Kepler and K2 science » qui se tient cette semaine au centre de recherche Ames de la Nasa en Californie. Il s’agit de la version finale et de la plus complète et détaillée du catalogue des exoplanètes dénichées à partir des données recueillies pendant quatre années d’observations de ce télescope qui, au passage, et malgré de nombreuses découvertes, n’aura exploré que 0,25% du ciel nocturne.

 

C’est dire le potentiel de mondes habitables.

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